Pull Quote: ... no matter how difficult or challenging things are, I stll feel very happy with what I have, and I will try to do better.

Growing a WordPress business in Vietnam

Xem nội dung tiếng Việt ở dưới.

It’s been 13 years since I first knew WordPress. Thinking of it, I found it to be one of the most fortunate things I had in my career and life. I can do what I love, can make money to support myself, my family and have many good friends.

When I found out about WordPress, I was still a second-year student at the university. The major I studied was not IT but mechanical engineering. I chose it with the desire to get a scholarship abroad (it was in Russia). But in the process of learning, I found myself inclined to and more passionate about coding. Therefore, I taught myself coding.

In my second year of university, I wanted to set up a website to download software. It is not a very proud thing, because at that time I just wanted to share the software with everyone, including free software and pirated software (software pirating is still a big problem in Russia and in Vietnam). It can be said that software was what attracted me the most at that time. I was passionate about finding new software, testing, running them, finding great features and sharing experiences with people.

At that time, the web was still something very new to me and I didn’t have many concepts about it. I just needed to find a free platform to build a blog about software.

At that time, there were two platforms that caught my attention – WordPress and BoBlog. BoBlog was a Chinese platform (it’s dead now), and WordPress seemed more international, so I chose WordPress.

It can be said that the choice of WordPress has made me learn more seriously about the web and related technologies. By editing the theme, making additional features for my blog, I learned a lot about HTML, CSS, JavaScript, and PHP. During my time at the university, I had been exploring these things and gradually improving my knowledge base.

For me, the web has a big advantage comparing to other software, which is any line of code you write, you can see the result right in the browser by just pressing F5. This was the point that I was very excited about because when I tried coding in other languages, the compiling process made me feel time-consuming and not very intuitive.

Start My Own Blog

After that, I felt that the knowledge I learned was quite interesting and wanted to share it with everyone. So I started my personal blog, it is still active at deluxeblogtips.com. Blogging is an important thing in my career, maybe the most. It brings a lot of fortunate to me:

English: English is not my native language. But by blogging, my reading and communication skill in English has improved significantly. Although there are still many errors, I feel quite confident when talking to international friends. This has been happening for a long time and I am very grateful for it.

The first freelance jobs: Blogging has been around for a while, some people knew about me thanks to my helpful sharing. And they started contacting me and asked if I wanted to work for them. At that time, as a student, I was very happy, because I could earn some money. Later, when I graduated from university, I started my career with those freelance jobs. I did freelancing for about 4-5 years since 2010. I participated in many projects, learned a lot of things and knew a lot of friends. During this time, I also gathered a group of Vietnamese friends to work on those freelance jobs. Until now, although the group is no longer available, we are still good friends and still meet often.

Start ideas for products: precisely Meta Box. This is my company’s flagship product at the moment. Its idea started from my tutorial on the blog. Thanks to those sharing, it’s now a plugin of 400,000 active installs that based on a tutorial.

Community

Blogging makes many people known about me. And my share (and other products) is also useful for many people and thanks to that, I connect with many developers around the world and in Vietnam. In 2012, when Philip Author Moore came to Vietnam, we met the first time, and it was a “fateful” meeting between us. Together, we built the WordPress community in Vietnam from those early years, started the Hanoi WordPress Meetup and shared a lot of things about WordPress. There were many companies in Vietnam starting to redirect and working on WordPress from such meetup sessions.

So far, the community has been strong and we are no longer involved because we’re quite busy and we do not have too much experience in organizing and maintaining offline activities. Online activities are still very exciting thanks to Facebook!

Building products and company

Being a developer and having the opportunity to work on projects with customers, in 2010, I found many things missing from WordPress. And at that time, I had the idea of Meta Box, which is a developer framework to quickly create custom fields. I shared a series of tutorials on my blog. What I didn’t expect was that there were so many people having the same interest.

After that, I continuously upgraded the plugin, based on feedback from other users and developers. I also get a lot of help from other developers, especially Kaiser. I am really grateful to them because, without them, Meta Box could not become a plugin with 400,000 active installs.

When I first developed the plugin, I didn’t have much idea about commercializing it. All were free. At that time, I didn’t know much about interacting on wordpress.org and the Trac system, so I released the code on Google Code. A long time later, I uploaded it to wordpress.org. Therefore, when comparing the custom fields plugins, Meta Box is sometimes not considered the first plugin, while it should be.

The idea of Meta Box was later inherited by many people and developed similar plugins. And I really like that, because that’s the idea of open source!

The success of Meta Box was the basis for me to establish my own company – eLightUp to develop products for WordPress.

In addition to Meta Box, while creating a freelance team, we also tried to become a theme provider and joined ThemeForest. It was not very successful, because I feel ThemeForest is a battlefield in which the parties race to add features to make a theme become powerful, able to do many things and therefore very bloated and not optimal. As a developer, I always feel uncomfortable with those things.

The theme work then was separated into two brands of our company: FitWP for themes on ThemeForest and GretaThemes for themes that are simple, optimal and serve a specific purpose. Currently, the focus of our company are Meta Box and GretaThemes.

And for freelance work, we moved into a division of our company that specializes in projects with customers. We carry out projects for both domestic and international customers.

The shift in roles

Before establishing the company, the income from the products and projects helped me and my family have a comfortable life in Vietnam. But for a long time in the WordPress community, I’ve seen many brands that I’ve always admired, especially WooThemes (now merged into Automattic). Seeing their great contributions to the community, I always want to do the same. And to do that, it’s difficult to do as an individual. So I founded eLightUp, wishing to create good products and contribute to the community.

When I founded the company, I did not measure all the management issues or predicted that. I had to learn a lot, from managing people, resources, finance to strategy, market research and marketing. As a developer, they are all new and challenging things. There were times when I was very stressful because I had to do both developing products and other work which were not my strength.

So far, things have gotten better, I have become more comfortable to work, although I still have to code and manage at the same time.

Above all, I see what I have now is big luck, and that is totally love and support from the community for me. Therefore, no matter how difficult or challenging things are, I still feel very happy with what I have and will try to do better.

Tiếng Việt

Đã 13 năm kể từ khi tôi biết đến WordPress lần đầu tiên. Nghĩ lại, tôi thấy đó là một trong những điều may mắn nhất mà tôi có được trong sự nghiệp và cuộc sống của mình. Tôi được làm điều mà tôi yêu thích, có thể kiếm tiền nuôi sống được bản thân, gia đình và có thêm nhiều bạn bè tốt.

Khi tôi biết đến WordPress, tôi vẫn còn là 1 cậu sinh viên năm thứ 2. Chuyên ngành mà tôi học không phải là IT mà là cơ khí chế tạo máy. Tôi đã chọn chuyên ngành đó với mong muốn có được 1 suất học bổng ở nước ngoài, khi đó là ở Nga. Nhưng trong quá trình học tập, tôi thấy mình có thiên hướng và đam mê về lập trình nhiều hơn. Vì thế, tôi đã tự học và bổ sung các kiến thức về IT cho mình.

Năm thứ 2 đại học, tôi muốn lập 1 website về download phần mềm. Cũng không phải là một điều tự hào gì lắm, vì lúc đó tôi chỉ muốn chia sẻ các phần mềm với mọi người, trong đó có phần mềm miễn phí và có cả phần mềm crack (vấn nạn crack phần mềm ở Nga và ở Việt Nam vẫn còn rất lớn). Có thể nói phần mềm là thứ thu hút tôi lúc đó nhiều nhất. Tôi say mê tìm phần mềm mới, thử nghiệm, chạy chúng, tìm các tính năng hay và chia sẻ kinh nghiệm với mọi người. Lúc đó, web vẫn còn là một thứ gì đó rất thô sơ và tôi cũng chưa có nhiều khái niệm về nó. Tôi loay hoay tìm một nền tảng có sẵn để xây dựng một blog về phần mềm. Vào thời điểm đó, có 2 nền tảng đã gây sự chú ý với tôi – đó là WordPress và BoBlog. BoBlog là 1 blog của Trung Quốc, còn WordPress thì có vẻ quốc tế hơn, nên tôi đã chọn WordPress.

Có thể nói sự lựa chọn WordPress đã khiến tôi học hỏi nghiêm túc hơn về web và các công nghệ liên quan. Bằng cách chỉnh sửa giao diện, làm thêm các tính năng bổ sung cho blog của mình mà tôi đã học được nhiều điều về HTML, CSS, JavaScript và PHP. Trong suốt thời gian học đại học, tôi đã mày mò những cái này và dần hoàn thiện nền tảng kiến thức của mình.

Đối với tôi, web có 1 điểm hơn các phần mềm khác, đó là bất kỳ dòng code nào mà bạn viết, bạn có thể thấy kết quả của nó ngay trên trình duyệt (chỉ với 1 lần nhấn F5). Đây là điểm mà tôi rất thích thú, vì trước đó tôi đã thử lập trình trên một số ngôn ngữ khác, nhưng quá trình biên dịch khiến tôi cảm thấy mất thời gian và không trực quan lắm.

Bắt đầu viết blog

Sau đó, tôi cảm thấy những kiến thức mà tôi học hỏi được cũng khá thú vị và muốn chia sẻ nó với mọi người. Và tôi bắt đầu viết blog để chia sẻ. Blog của tôi đến nay vẫn hoạt động tại deluxeblogtips.com. Có thể nói viết blog là bước ngoặt quan trọng trong sự nghiệp của tôi. Nó đã giúp tôi có được nhiều thứ quyết định trong sự nghiệp của mình:

Tiếng Anh: tiếng Anh vốn không phải là ngôn ngữ mẹ đẻ của tôi. Nhưng nhờ trau dồi viết blog mà khả năng đọc hiểu và trao đổi bằng tiếng Anh của tôi tiến bộ rõ rệt. Mặc dù còn nhiều lỗi, nhưng tôi cảm thấy khá tự tin khi nói chuyện với bạn bè quốc tế. Việc này xảy ra trong khoảng thời gian dài và tôi rất biết ơn điều đó.

Những công việc freelance đầu tiên: Viết blog được 1 khoảng thời gian, nhờ những chia sẻ có ích của mình mà một số người đã biết đến tôi. Và họ bắt đầu contact với tôi và hỏi xem tôi có muốn làm việc cho họ không. Lúc đó, với 1 sinh viên thì tôi rất vui mừng, vì có thể kiếm được chút ít tiền. Về sau này, khi tôi tốt nghiệp đại học, tôi đã bắt đầu sự nghiệp của mình bằng những công việc freelance đó. Tôi đã làm freelance trong suốt khoảng 4-5 năm kể từ 2010. Tôi đã được tham gia nhiều dự án, học hỏi được rất nhiều điều và biết được thêm rất nhiều bạn bè. Trong khoảng thời gian này, tôi cũng đã tập hợp được 1 số bạn bè cùng làm WordPress tại Việt Nam thành 1 nhóm và cùng làm các công việc freelance đó. Đến nay, tuy nhóm cũ không còn, nhưng chúng tôi vẫn là những người bạn tốt và vẫn hay thường xuyên gặp nhau.

Bắt đầu ý tưởng cho các sản phẩm: cụ thể là Meta Box. Đây là sản phẩm flagship của công ty của tôi hiện tại. Ý tưởng của nó bắt nguồn từ những chia sẻ của tôi trên blog. Nhờ những chia sẻ đó mà tôi đã xây dựng 1 sản phẩm được 400.000 người sử dụng với gốc là từ 1 bài tutorial.

Cộng đồng

Viết blog khiến nhiều người biết đến tôi. Và những chia sẻ của tôi (và cả các sản phẩm nữa) cũng có ích cho nhiều người và nhờ đó tôi cũng kết nối được với nhiều bạn developer trên thế giới và ở Việt Nam. Năm 2012, khi anh Philip Author Moore tới Việt Nam, chúng tôi đã gặp nhau lần đầu tiên, và đó là buổi gặp “định mệnh” giữa chúng tôi. Cả 2 chúng tôi đã xây dựng cộng đồng WordPress Việt Nam từ những năm đầu đó, cùng start Hanoi WordPress meetup và chia sẻ rất nhiều điều về WordPress. Có rất nhiều công ty ở Việt Nam bắt đầu chuyển hướng và làm về WordPress từ những buổi meetup như vậy.

Đến nay, cộng đồng đã vững mạnh và chúng tôi không còn tham gia nhiều nữa vì công việc khá bận rộn và bản thân chúng tôi cũng không có quá nhiều kinh nghiệm trong việc tổ chức và duy trì các hoạt động offline. Các hoạt động online thì vẫn diễn ra rất sôi động nhờ vào Facebook!

Xây dựng sản phẩm và công ty

Vốn là 1 developer và đã có cơ hội làm việc với các dự án với khách hàng, vào những năm 2010, tôi thấy có nhiều điều còn thiếu trong WordPress. Và lúc đó, tôi đã có ý tưởng về Meta Box, là một framework giúp developer tạo nhanh các custom fields. Tôi đã chia sẻ 1 loạt bài tutorial về việc xây dựng nó trên blog của mình. Và điều tôi không ngờ lúc đó là có rất nhiều người có cùng mối quan tâm như vậy.

Sau đó, tôi đã liên tục nâng cấp plugin, dựa theo những phản hồi của các developer khác. Tôi cũng nhận được sự giúp đỡ rất nhiều của các bạn developer khác, mà trong đó không thể không nhắc tới Kaiser. Tôi thực sự rất biết ơn các bạn, cả những người dùng nữa, vì không có các bạn thì Meta Box đã không thể trở thành 1 plugin với 400.000 lượt active installs được.

Khi mới phát triển plugin, tôi chưa có ý niệm nhiều về thương mại hoá nó. Toàn bộ đều được chia sẻ miễn phí. Lúc đó, tôi cũng chưa biết nhiều về tương tác trên wordpress.org với hệ thống Trac, nên tôi release code trên Google Code. Mãi sau này tôi mới đưa lên wordpress.org. Vì thế nên nhiều khi so sánh tuổi đời của các plugin về custom fields, Meta Box đôi khi không được coi là plugin đầu tiên, trong khi đúng ra là nó phải là như vậy.

Ý tưởng của Meta Box sau này còn được nhiều người kế thừa và phát triển ra các plugin tương tự. Và tôi rất thích điều đó, vì đó là tư tưởng của open source!

Sự thành công của Meta Box là cơ sở để tôi thành lập công ty của riêng mình – eLightUp để phát triển các sản phẩm cho WordPress.

Ngoài Meta Box, trong khi thành lập nhóm làm freelance, chúng tôi cũng đã thử dấn thân vào mảng làm theme và đã tham gia ThemeForest. Có thể nói là mảng đó không được thành công lắm, vì tôi cảm thấy ThemeForest là một chiến trường trong đó các bên đua nhau thêm những tính năng để cho 1 theme trở nên mạnh mẽ, làm được nhiều thứ và do đó rất nặng nề và không tối ưu. Mà tôi là 1 developer nên luôn cảm thấy không thoải mái với những điều đó.

Mảng làm theme sau này phân tách ra thành 2 brands của công ty chúng tôi: FitWP cho những theme trên ThemeForest và GretaThemes cho những theme đơn giản, tối ưu và phục vụ 1 mục đích cụ thể. Hiện nay thì trọng tâm của công ty chúng tôi là Meta Box và GretaThemes.

Còn mảng làm freelance sau này chúng tôi tách thành một nhánh trong công ty của chúng tôi là chuyên làm các dự án với khách hàng. Chúng tôi thực hiện các dự án cho cả khách hàng trong nước và quốc tế.

Sự chuyển dịch vai trò

Trước khi thành lập công ty, nguồn thu nhập mà các sản phẩm và dự án mang lại cũng đã giúp tôi và gia đình có 1 cuộc sống khá thoải mái ở Việt Nam. Nhưng ở trong cộng đồng WordPress đã lâu, tôi đã thấy rất nhiều brand mà khiến tôi luôn ngưỡng mộ, trong đó nổi bật là WooThemes (nay đã không còn nữa). Thấy các đóng góp to lớn của họ cho cộng đồng, tôi cũng mong muốn mình làm được những điều tương tự. Và để làm việc đó, sức lực của 1 cá nhân rất khó. Nên tôi đã thành lập eLightUp, với mong muốn tạo ra những sản phẩm tốt, đóng góp cho cộng đồng và cả những đóng góp miễn phí nữa.

Khi thành lập công ty, tôi đã không lường được hết những vấn đề về mặt quản lý công ty. Tôi đã phải học rất nhiều điều, từ việc quản lý con người, nguồn lực, tài chính đến những vấn đề về định hướng, chiến lược, nghiên cứu thị trường, marketing. Đối với 1 developer, đây đều là những thứ mới mẻ và thách thức. Có những khoảng thời gian tôi đã rất áp lực, vì vừa phải phát triển sản phẩm, vừa phải làm những công việc khác vốn không phải là thế mạnh của mình.

Đến nay, mọi thứ đã tốt hơn, tôi đã quen dần hơn với công việc, mặc dù tôi vẫn phải code và quản lý cùng một lúc.

Nhưng mà, trên tất cả, tôi thấy những gì mà mình có được bây giờ đều là sự may mắn, và đó đều là sự yêu thương, support từ cộng đồng đã dành cho tôi. Bởi thế, cho dù mọi thứ có khó khăn, thách thức như thế nào, tôi vẫn cảm thấy rất vui với những gì mình đang có, và sẽ cố gắng để làm mọi thứ tốt hơn.

6 comments

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.